Fallece a los 101 años Katherine Johnson, matemática de la NASA que rompió las barreras raciales
24 febrero, 2020
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Fallece a los 101 años Katherine Johnson, matemática de la NASA que llevó a la humanidad a la Luna

Fue una de las primeras mujeres afroestadounidenses en trabajar como ingeniera en la NASA, por lo que rompió las barreras raciales

Katherine Johnson fue elegida como una de los tres estudiantes negros que integraron las escuelas de posgrado de West Virginia, momento que para muchos fue el más notable a lo largo de sus 101 años.

Así fue parte de la vida de la matemática negra de la NASA que perdió la vida este lunes a los 101 años, dejando un gran legado en el mundo de la ciencia.

El administrador de la NASA, James Bridenstine, dijo: “Nuestra familia de la NASA está triste al enterarse de la noticia de que Katherine Johnson falleció esta mañana a los 101 años. Era una heroína estadounidense y su legado pionero nunca será olvidado”.

En 1952 un pariente le contó sobre los puestos vacantes en la sección de computación del Área Oeste del Comité Asesor Nacional de Aeronáutica (NACA), por lo que junto a su esposo decidió mudarse a Newport News, Virginia, para aprovechar la oportunidad, y Katherine comenzó a trabajar en Langley en el verano de 1953.

Apenas dos semanas después de su mandato en la oficina, Dorothy Vaughan la asignó a un proyecto en la Rama de Maniobras de Carga de la División de Investigación de Vuelo, y la posición temporal de Katherine pronto se convirtió en permanente. Pasó los siguientes cuatro años analizando datos de pruebas de vuelo y trabajó en la investigación de un accidente aéreo causado por la estela turbulenta. Mientras terminaba este trabajo, su esposo murió de cáncer en diciembre de 1956.

La NASA relata en su biografía que el “lanzamiento en 1957 del satélite soviético Sputnik cambió la historia y la vida de Johnson. (...) En 1960, ella y el ingeniero Ted Skopinski fueron coautores de la Determinación del ángulo de acimut en Burnout para colocar un satélite sobre una posición de tierra seleccionada, un informe que presenta las ecuaciones que describen un vuelo espacial orbital en el que se especifica la posición de aterrizaje de la nave espacial. Era la primera vez que una mujer en la División de Investigación de Vuelo había recibido crédito como autora de un informe de investigación”.


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En 1962, mientras la NASA se preparaba para la misión orbital de John Glenn, Johnson fue llamada a hacer el trabajo por el que sería más conocida. La complejidad del vuelo orbital había requerido la construcción de una red mundial de comunicaciones, que conectaba estaciones de rastreo en todo el mundo con computadoras IBM en Washington, Cabo Cañaveral en Florida y Bermudas.

También trabajó en el Transbordador espacial y el Satélite de Tecnología de Recursos de la Tierra (ERTS, más tarde renombrado Landsat) y fue autora o coautora de 26 informes de investigación.

Se retiró en 1986, después de 33 años en Langley. “Me encantó ir a trabajar todos los días”, dijo.

En 2015, a los 97 años, Johnson agregó otro logro extraordinario a su larga lista: el presidente Barack Obama le otorgó la Medalla Presidencial de la Libertad, el mayor honor civil de Estados Unidos.

La actriz Taraji P. Henson llevó su vida al cine con la película “Talentos Ocultos”.

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